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Flexport:移动整个世界

Covid19和俄乌冲突,给物流这个古老的行业以巨大的挑战。瘟疫和战争,两位天启骑士,咆哮着扼住了物流的咽喉,港口、仓库和工厂车间不得不备受打压。拥有世界最大港口的上海仍处于封锁状态,互相关闭领空的欧洲各国也让航线无比拥挤。而在这样的环境下,一个物流行业的颠覆者,Flexport,展现了它的宏愿。

2月28日,Flexport宣布获得9.35亿美元融资,这家价值 80 亿美元的货运转运商成功地将技术融入了货运这个古老的行业。而它也有着一个伟大的宏愿:为世界货运体系建立属于他的数据网。

物流是一种魔法。货物从世界的一侧开始,通过一系列复杂精巧的操作出现在另一侧。食物、衣服、办公椅、袖珍雨伞、香味蜡烛和渔具可以在几天甚至几小时内从生产地,出现在家门口,就好像我们凭空变出它们一样。

尽管物流在最好的情况下似乎是一个现代奇迹,但过去两年暴露了当前系统的许多缺陷。Flexport是一家致力解决此问题的物流企业。这家混合货运转运和API接口的公司成立于 2013 年,尽管首席执行官 Ryan Petersen 的创业之旅始于从中国向美国进口摩托车,但他已着手打造最终的全球贸易平台。听他谈论他的企业,你会意识到物流的最终状态是一个同步的供应链,一个近乎完美和谐的供应链,货物快速可靠地到达,就像世界在以一种魔力移动。

今天的文章将审视其业务的优劣,并讨论其核心的愿景。在此过程中,我们将讨论:

  • 彼得森兄弟的创业之旅:Flexport 源于 Ryan 和 David Petersen 对物流的痴迷。他们的业务从中国进口踏板车很快转向简化海关流程,并最终成为独角兽企业。
  • 离散的货运行业:货运市场陈旧且高度分散。大多数老牌企业对技术革新兴趣不大,为 Flexport 提供了巨大的技术优势
  • 优雅的产品:“可见性”和“控制”是 Flexport 最重要的两个产品销售点。他的公司构建了一个功能齐全且直观的套件,迫使竞争对手不得不重视和效仿。
  • 矛盾的业务模型:Flexport 首先是一家货运转运商。虽然建立全球贸易平台是一个值得称道的雄心,但它可能与核心业务的目标相冲突。
  • 软实力:Flexport 是软实力的大师。虽然他没有经营最大的货运转运公司,但瑞安彼得森已成为许多行业的代言人。他和 Flexport 拥有巨大的影响力。
目录

1. 起源:货运人生

2. 市场:裂海扬帆

3. 业务:技术力和宏愿

– 产品:可见性和控制

– 愿景:全球贸易平台

4. 模型:相长干涉和相消干涉

5. 软实力:信息领袖

用以赛亚柏林的话说,每个人要么是刺猬,要么是狐狸。虽然狐狸知道很多事情,但刺猬知道一件大事。柏林将莎士比亚和乔伊斯等多智者视为他的狐狸,而柏拉图和卡尔马克思等偏执狂则构成了他的刺。

瑞恩彼得森是完美的刺猬,他的整个人生似乎是一系列将物品从 A 点运送到 B 点的创业实验。

作为企业家的儿子,彼得森通过向母亲的食品安全企业运送苏打水赚取零用钱。2002年大学毕业后,他与哥哥大卫一起在美国转售中国滑板车和摩托车零部件。随着这项业务的发展,年轻的彼得森于 2005 年移居中国,负责监督当地的运营。两人遇到的运营混乱激发了他们创立下一家公司。

2007 年,彼得森前往哥伦比亚大学商学院。同年,他和大卫开始了一项新的尝试:ImportGenius。该业务收集与全球贸易相关的数据,组织进出口记录。在接下来的六年里,他们将 ImportGenius 发展成为一项有利可图的业务,尽管该业务具有上限,但也能带来每年数百万美元的收入。

彼得森意识到需要对ImportGenius做一个全面的扩展扩展,但他很快意识到这比简单地搜索贸易文件要大得多——贸易本身就是散碎的。第二年,他被 Y Combinator 录取。这使他有机会在Combinator创始人 Paul Graham 的指导下工作。

在 Graham 的支持和 Y Combinator 的影响力下,彼得森在Initialized Capital 和 Rugged Ventures 的支持下完成了 400 万美元的种子轮融资。

在随后的几年里,Petersen 成功地扩大了 Flexport 的业务范围并增加了收入。公司也由通过更顺畅的海关流程来改善全球贸易的简单业务转变为以软件为核心的成熟货运转运商

新冠大流行使运输价格飙升,使 Flexport 的利润达到 3700 万美元。该公司在此期间取得了非凡的成就,彼得森成为各种物流危机的处理人。尽管几年前 Flexport 曾一度陷入困境,但它进入 2022 年时获得了自信心和 32 亿美元的年收入。

为了更好地理解彼得森所建立公司的意义,我们必须先了解全球货运市场。

货运转运商是物品的导游。例如,从中国到法国的一批枕头必须在轮船、飞机、火车和卡车之间移动。多达20家不同的公司可能参与一次运输,每家公司处理多式联运中的一段。至关重要的是,每一方都只关心他们的负责的那段而不是整个旅程。

货运转运商拥有协调航运、仓储和空运的能力。它可以帮助客户处理混乱的货运行程,预先警告可能出事的路线,变更封闭的港口,并最终给出最佳路径。他们是运输行业的专属顾问。

事实证明,这是一项大生意。全球货运转运市场的规模约为 1820 亿美元,预计到 2025 年将达到 2210 亿美元。这相当于低于 5% 的温和复合年增长率 (CAGR)。

这也是一个极其碎片化的市场。截至2020年,DHL全球快递以年收入的6%领跑市场。Kuehne+Nagel 和 DSV+GIL 各占 4%,紧随其后的是 DB Schlenker 和 Nippon Express,占 3%。而60% 的市场由“其他”组成——较小的供应商们。

图:全球货运转运商市场份额

更重要的是,整体行业机构趋于古朴。Kuehne+Nagel (KN) 成立于 1890 年,旨在帮助管理棉花运输。Nippon Express 于 1937 年作为半政府服务开始生活,几十年后私有化。这些公司都不是技术的早期采用者,似乎相信电话的奇迹可以稍作改进并延续。订单用笔和纸书写,通过传真发送,并通过固定电话进行追踪。电子邮件和 Excel 已经取得了进展,但并不能带来太高效率。

尽管 DHL 和 KN 等机构的市值分别为 560 亿美元和 350 亿美元,但它们的利润率却不出所料地处于个位数,这在很大程度上是由于尝试技术的速度缓慢。相反的,领先的公司管理着庞大的员工基础。KN 报告有78,000名员工,而 DHL 则有380,000名员工。

在 Flexport 的背景下,这种市场格局意味着什么?货运转运行业似乎是技术革新者而设计的。一个没有既定赢家的大市场、一大批规模较小的参与者、长期以来对技术采用的顽固以及笨拙的员工基础——对于一个有风险投资支持的企业家来说,所有这些似乎都是现成的漏洞。尽管与市场巨鳄相比,还处于生命早期,但 Flexport 已经取得了一定的进展,越来越接近榜首。该公司的产品在公司的崛起中发挥了至关重要的作用。

产品:可见性和控制

货运转运是一项由来已久的业务,可问题是:如何改进它?

通常,最基本的升级会对落后的行业产生深远的影响。在货运转运的传统背景下,简单地将在线信息和通信引入一个直观的界面就代表了一个明显的改进。

是什么让 Flexport 的产品与众不同时,彼得森回答说:“可见性和控制力。这些是关键要素。”

在 Flexport 产品中,“可见性”是指用户所期望的:查看您的货物在运输过程中的位置,逐段,逐个 SKU。这种可见性听起来可能很普遍,但传统货运转运商通常无法获得这种可见性。

图:Flexport追踪界面

“控制”是一种能够看到“什么时候出现问题——并做出改变”的能力。通过 Flexport 的平台,客户可以评估不同的运营商、下订单并重新安排发货路线。由于产品提供的可见性,客户可以从被动参与者转变为主动参与者,从而适应供应链中的中断或其他麻烦的问题。

虽然这两个特征代表了 Flexport 产品的核心,但其完整的产品套件更加庞大。

图:Flexport产品套件

Flexport 通过船舶、飞机和卡车提供运输服务,核心物流管理产品协助清关和可持续管理。其他业务线包括货物保险和贸易融资。一起观察,彼得森似乎已经建立了他的目标:一个围绕现代技术建立的货运转运商。除了 Flexport 的收入,Sonos、Georgia Pacific、Rothy’s 和 Gerber 等客户也说明了该产品的吸引力。

这是 Flexport现在的产品。不过,如果再深入一点,就会发现 Flexport 的发展方向。开发人员门户提供用于订单预订、发票、文档生成和产品分类的 API。另一个标题为“全球网络”的页面明确说明了这一点。Flexport 不仅想成为世界上最好的货运转运公司。它希望成为权威的全球贸易平台。

愿景:全球贸易平台

飞行控制是 iPhone 早期的热门游戏之一。该应用程序于 2009 年发布,玩家担任空中交通管制员的角色。当飞机接近机场地图时,游玩者要将它们引导到适当的跑道。随着更多飞机进入画面,难度增加,使时间和协调更具挑战性。

简而言之,Flexport 希望为全世界的物流创建实时更新系统——每艘运载货物的船舶、卡车、飞机和火车都以近乎实时的方式描绘,并能看到包裹的详细信息。

对物流不甚了解的人,会觉得这种系统一定存在,但其实放在世界货运的领域,它并不存在。文档以数十种格式和语言存在,通常是存储在线下。利益相关者可能无法相互沟通,或者以难以追踪的方式进行沟通,例如电话或传真。港口和仓库有不同的所有者、运营时间和设计。

供应链可见性的产品负责人 Cy Sack 将复杂性描述为一群“对象”与不同“节点”形成和破坏关系。例如,马士基 Mc-Kinney Møller 载有近 20,000 个集装箱——每个集装箱都是一种物品。当一个集装箱在其旅程中移动时,它与卸货的港口形成一种“关系”,当它转移到一种新的运输方式时,这种关系就会破裂。一个真正的全球贸易平台会在相关背景下跟踪这些步骤——Sack 称之为“事实”。Sack 解释说,Flexport 的目标是“收集尽可能多的事实”。

公司如何做到这一点?Flexport 的计划涉及混合技术和规模优势。

首席技术官 James Chen 负责公司的技术计划。在 2019 年加入之前,陈花了三年半的时间管理亚马逊物流业务的技术方面。陈的任务是部署贝佐斯分配的数十亿美元,以将供应链能力引入内部。这为陈提供了发展精细专业知识的机会。

尽管 Flexport 拥有比现有企业更强大的技术能力,但想达成相关宏愿所需要的技术实力还远远不够。正如他解释的那样,“从数据的角度来看,我低估了物流是一个独特领域的程度。” 拥有一支优秀的技术专家团队是不够的;Flexport 需要了解行业的优秀技术人员。

在 Chen 身上,Petersen 找到了现成的解决方案。Chen 的主要任务是引导 Flexport 进入自动化阶段,为其全球贸易平台的雄心壮志奠定基础。

首先,Flexport 正在投入大量资源来实现全球贸易文件的数字化。这是围绕货物构建“事实”库的第一步。Flexport 依赖于使用 Scale AI开发的机器学习模型,而不是“光学字符识别”或 OCR。Flexport 过去可以在两天或更短的时间内从文档中转换出准确的数据,而最近的合作伙伴帮助该公司在几分钟内完成了这项工作,同时保持了 95% 的准确性。Chen 指出,准确率低于 100% 的原因不是技术问题,而是一开始就发生了人为错误的结果。

其次,Flexport 正在开发模型来预测货物何时到达并在给定港口卸货。把看似简单的事情做好可以产生有意义的下游效应。例如,了解船舶何时准备好卸货会影响卡车何时到达。这反过来又会影响仓库如何组织其空间。正如供应链某一部分的混乱可能导致其他环节的巨大延误一样,改进某一环节可以创造二级和三级效率。Chen 表示,得益于其现有的货运转运业务,Flexport 有能力为此生产可靠的模型,他说:“我们相信我们可能拥有最高的准确性。”

自动化是 Flexport 建立全球贸易平台计划的重要组成部分,但它并不是公司唯一的武器。彼得森还可以利用公司的核心业务来吸引利益相关者加入为行业创建数据标准的努力。正如 Cy Sack 所说,“Flexport 是一家价值数十亿美元的货运转运商。其他的更大,但我们可以以此来获得影响力。”

Flexport 如何切实发挥其影响力?首先,它创建了一个使用其软件堆栈运行的区域合作伙伴网络。例如,Sack 指出,该公司通过合作伙伴从泰国运送大量货物。通过参与这些联盟,Flexport 扩大了其工具的使用范围并将干净的数据引入系统。API 套件具有类似的目的。

此外,Flexport 优先与为其工作做出贡献并采用技术的合作伙伴合作。Sack 解释了鹿特丹港如何创建一个 API 门户,Flexport 正在测试与之集成。它具有提供港口信息、ETA 预测以及船舶进港和离港的 API。

图:鹿特丹港API界面

该项业务具有增加 Flexport 业务的附加效果。“更多业务将来到鹿特丹港,因为我们了解鹿特丹并信任鹿特丹,”萨克说。我们应该期待 Flexport 能够利用其规模来说服其他玩家泄露相关信息。

鉴于建立一个全球贸易平台似乎需要大量工作,所以该公司会为此烦恼。毕竟,它似乎已经设计了一项出色的货运转运商业务,可以在未来拥有数十年的繁荣。

彼得森认为它的出现是商业游戏规则的改变者,一个真正的全球贸易平台将带来什么?彼得森认为它可以让所有公司更早接触全球化市场。只要一家初创公司的产品适合市场,Flexport 的系统就可以让它在Mercado Libre、Rakuten 和 Souq 等平台上上线,而 Flexport 则提供了对接轨道。首席执行官还解释说,运输资产的利用率可以提高。通过更好的可见性,利益相关者可以优化资产的使用,更频繁地填充船舶和仓库。

最终,Flexport 正在追逐野心。James Chen 评论:这就是他的公司希望建立的。

Flexport 实际上是两个业务。它是一家寻求成为全球贸易数据网拥有者的知名货运转运公司。值得思考的是:这两个商业模式能够协同工作么?

当两组波发生碰撞时,结果要么是“相长干涉”,要么是“相消干涉”。当波同步时会发生相长干涉,形成幅度更大的波峰和波谷。。破坏性干扰具有相反的效果。彼此异相相遇,波彼此减小,形成一组减小的幅度。

图:相长干涉和相消干涉

观察 Flexport 的两条业务线,很难说互相的影响是建设性的还是破坏性的。

一方面,Flexport 现有的货运转运商业务确实以上述方式提供了杠杆作用。通过全力以赴并优先考虑技术领先的供应商,该公司可能能够将更好的数据推送到其平台上。此外,Flexport 从事货运转运商这一简单事实为其提供了一种学习优势。Sack 描述了两个业务之间的良性循环:货运转运业务描述其需求并给技术团队改进的建议。“我们的货运转运业务正因为技术和自动化而顺畅无比,”萨克说。从运营商那里获得这样的洞察力有助于 Flexport 建立其终极愿景。

但是,很难不感觉到 Flexport 的两个业务部门有时会处于矛盾之中。毕竟,其他货运转运服务是否愿意为竞争对手拥有的平台做出贡献?利益相关者是否希望为具有自身利润动机的实体提供完整的可见性?

萨克也承认这一点,并将其描述为“我们将不得不跨越的鸿沟”。尽管 Flexport 相信它可以通过在部门之间构建防火墙来避免部门之间的矛盾,但它需要说服客户。正如 Sack 解释的那样,“我们正在走在刀刃上,但正因为如此,回报可能是巨大的。”

能说出另一位货运转运商首席执行官的名字吗?除非你在这个行业,否则很有可能没人会想到。但瑞安·彼得森他无处不在,发推文,在 CNBC 的 Mad Money 上发帖,登上《福布斯》的封面。当我询问一位物流专家对 Flexport 成功的看法时,他们回答说:“Ryan 在打造 Flexport 品牌方面非常出色。”

事实上,彼得森的传播领导力可能超越了简单的品牌建设,进入了软实力的世界。该领域没有其他高管能够如此有效地转化物流的重要性,将他们的公司确立为解决方案,并产生来自社会的广泛的善意。

除了媒体,彼得森也采取了其他方法。

首先,Flexport 是一个相对多产的战略投资者。该公司已经进行了 34 次投资,支持 CloudTrucks、Nuvocargo、Anvyl 和 FreightPay 等公司。它还与 On Deck 合作创建了“ ODX Flexport ”基金,该基金为物流领域 7% 的早期企业投资 125,000 美元。除了资金,资助的初创公司还得到“Flexport 合作伙伴”的支持。对于 Flexport 来说,这是一种将自己融入下一代物流技术革新者的精明方式。

其次,2017 年,Flexport 成立了慈善部门。Flexport.org 以折扣价或无偿为非营利组织提供物流支持。它还提供简单的碳补偿。该组织目前正在向因乌克兰战争而流离失所的难民运送重要物资。

人们可能觉得营利性公司的慈善事业过于天真了,但Flexport.org也许印证了慈善事业的良性循环,它让 Flexport 在危机期间将自己定位为领导者并获得公众的支持,储备了巨大的软实力。

无论如何,从 1770 年到 1775 年,荷兰东印度公司从鹿特丹到印度尼西亚花了大约253 天的时间。今天,一个包裹可能在三天内完成同样的旅程,这意味着运输时间减少了 98.8%。从我们祖先的角度来看,我们已经实现了魔法般的传送。

Flexport 的使命是通过提供对全球贸易的可见性来使这种魔法变得可靠。这是一个雄心勃勃的目标,尽管它似乎并不总是适合公司当前的商业模式。然而,很少有人会反对彼得森这个“刺猬”,刺猬一次又一次地专注在一个问题:如何让世界移动,更好,更快地移动。

来自: RockFlow Universe

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