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研究发现进入社会后开始“自闭”是成熟的表现

有首老歌唱道“越长大越孤单”,而变老的过程恐怕只会更加孤单。生活经验告诉我们,随着年龄增长,经历过毕业、跳槽、搬家等事件,亲近的朋友好像越来越少了。但好的方面在于,仍然留在身边的朋友也会变得更加亲近。

乌干达的黑猩猩群体。图片来源:Wikipedia

随着年龄增长,人际关系变得越来越“少而精”,是什么驱动了这种变化趋势呢?最近发表在《科学》上的一篇论文指出,黑猩猩群体中也存在同样的现象。该研究首次证明非人灵长类也具备年龄相关的社会选择性(social selectivity),为理解人类行为提供了新的视角。年纪越大朋友越少,可能是演化在帮助我们愉快地变老。相关研究观察到,尽管老年人身体健康和认知能力都发生了下降,幸福感仍然维持在较高水平,这一矛盾现象被称为“老化的悖论”(paradox of aging)。

社交关系或许是老年人维持幸福感的奥秘所在。和年轻人相比,老年人的社交网络更小,关系却更加密切,因为他们更注重维护现有的关系,而不是新的关系。并且,老年人存在一种积极偏差,更加关注和愿意回忆积极的社会情绪信息。为了解释这一现象,哈佛大学的 Laura Carstensen 教授等人提出了社会情绪选择理论(Socioemotional Selectivity Theory,SST)。理论认为,随着年龄增长,人们会越来越意识到死亡的临近,因而更加重视积极的关系,倾向于和最亲近、最长久、最重要的朋友相处,而不是去结识新朋友。

具体而言,SST 理论认为未来时间洞察力(future time perspective,FTP)影响了社会目标的优先级。当人们感觉未来时间很充足的时候,就会更多地关注知识导向目标,学习未来赖以生存的节能;而当感到时间非常有限的时候,就更多地追求情绪管理目标,通过和他人交往来获得情感的满足、寻找生命的意义。

目前为止,对人类的许多研究很好地支持了这个理论。但是当研究者们在其他物种身上进行比较研究时,却发现了全新的视角。

在最新研究中,来自美国密歇根大学、塔夫茨大学等高校的研究者借助乌干达基巴莱森林国家公园(Kibale National Park)中跨度二十多年、长达 78000 小时的观察数据,分析 21只15到58岁的野生雄性黑猩猩的社交网络。

雄性黑猩猩大约在15岁达到性成熟,寿命可超过60岁。它们通常一直留在自己出生的群体中,而雌性通常在性成熟之后离开,加入新的群体。对雄性黑猩猩而言,合作和竞争是它们生命中的重要部分。

研究者根据它们之间近距离相处(<5 米)的频率,将两只黑猩猩之间的关系分成三种:双向友谊、单向友谊和非友谊。对整饰行为的评估证实,双向友谊对于黑猩猩是一种积极的关系,朋友之间互相梳理毛发更加频繁、时间更长。

接下来,研究者评估了黑猩猩的合群度(gregariousness)。他们发现尽管黑猩猩很少独处,但随着年龄增长,独处时间有所增加。最后,他们评估了黑猩猩是否和人类一样,随着年龄增长产生积极偏差。结果发现,随着年龄增长,黑猩猩为其他个体整饰毛发的频率相对稳定,同时发起攻击行为的频率下降。也就是说,年长的黑猩猩和其他个体之间的积极互动增加了。

根据以上实验观察结果,研究团队总结,年长黑猩猩有更加积极的、双向的友谊,而年轻黑猩猩之间有更多单向的、敌对的关系。并且,年长黑猩猩虽然独处的时间增加了,但它们和重要的“朋友”之间的交往也增加了。

这项研究首次表明,衰老过程中人际关系变化趋势可能不取决于完善的时间观念和对死亡的有意识认知,这对 SST 理论提出了挑战。想象未来需要十分复杂的心智过程,目前没有证据表明其他动物具备长期未来规划能力。尽管一些动物的觅食行为体现出短期未来规划能力,但这背后的认知机制并不复杂;即使是牙牙学语的儿童,感知未来时间的能力也很弱。

研究作者们提出了一些替代解释,例如社会角色的变化。社会性动物群体同样重视年长个体的智慧。在鲸豚类和大象的群体中可以观察到,年长个体的知识储备有利于整个群体的生存;在黑猩猩当中,年长的个体也掌握更多的社交技巧,这让它们在群体内更受欢迎,尽管年长个体的社会地位降低了。

在《科学》同步发表的评论文章中,亚利桑那州立大学的琼·希尔克(Joan Silk)教授还提出了另一种解释:当个体达到性成熟之后,繁殖价值(reproductive value)就会快速下滑,使得冒险行为的收益降低。比如,挑战群体中地位最高的雄性的“篡位”行为,对年轻雄性来说收益较大,对年长个体来说收益较小。在人类和其他物种身上都可以观察到,冒险行为随着年龄增长而减少。

当然,以上的猜想都还需要更多的研究来验证。研究作者们总结:“对寿命较长、社交策略灵活的动物的观察数据,对于理解人类社交模式随年龄的变化背后真正的深层动机至关重要。”不过对大多数人来说,得知老去并不会令人越来越孤单,真是令人安心呢。

相关论文:

Social selectivity in aging wild chimpanzees。 Science  23 Oct 2020: Vol。 370, Issue 6515, pp。 403-404。 DOI: 10.1126/science.abe9110

自 科研圈

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